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采矿能耗太大,萨尔瓦多要用地热挖比特币

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中美洲国家萨尔瓦多正式承认比特币为法定货币后,又开始着手解决如何“生产”比特币的问题。

该国总统布克勒(Nayib Bukele)在6月9日表示,他已指示国有地热发电公司LaGeo制定一项计划,利用该国火山的地热能为比特币挖矿设施供电。

布克勒在推特上发文称,工程师刚刚挖出一口新井,能够从火山获得大约95兆瓦价格低廉、100%清洁、100%可再生、零排放的的地热能源,LaGeo将围绕其设计一个完整的比特币挖矿中心。这个仅有670万人口的国家将有望成为全球最大的比特币挖矿基地之一。

地热能是来自地壳之下的天然热能,属于可再生能源。全球地热能集中分布在构造板块边缘一带,这里同时也是火山和地震多发区。

高温的熔岩将附近的地下水加热,使其成为过热蒸汽后推动涡轮机旋转发电。与风能、太阳能等不同的是,地热能的利用过程几乎不会出现废弃现象,平均利用系数达80%至90%,而且因为无燃料费用,发电厂运行成本也更低。

在布克勒发推文不到一天前,萨尔瓦多刚刚以“绝对多数”投票正式通过《比特币法》,成为世界上第一个赋予数字货币法定地位的国家,自此该国商品价格可以用比特币显示,税收可以用数字货币支付,比特币交易将不需缴纳资本利得税。

但比特币挖矿是一个能源密集型产业。剑桥大学的数据显示,整个比特币网络能耗占全球总能耗的0.51%,一年耗电量超过荷兰整个国家,其中85%用于挖矿。如果将比特币网络视作一个国家,其总能耗排到全球第33位。

根据美国银行今年3月发布的一份报告,全球比特币产业整体二氧化碳排放量已上升至6000万吨,相当于900万辆汽车的尾气排放量。特斯拉CEO马斯克上月宣布,特斯拉将暂停接受比特币这一付款方式,理由就是能耗过高,碳排放量大。

开采比特币的过程实际上是一个数学计算过程,需要使用计算机昼夜不停歇地解64位十六进制数学题,也就是哈希函数。谁家的矿机先计算出正确答案并提交,谁就能获得相应的比特币奖励。

随着比特币价格飙升,越来越多人加入挖矿行列,其涉及到的计算也越来越难,能耗水平不断提升。2017年初,比特币网络一年的耗电量是6.6太瓦时,目前这个数字已经增加至111.5太瓦时。

因此能源也成为比特币产业中最重要的导向因素之一。剑桥大学去年的一份报告指出,比特币网络总能耗中只有39%来自可再生能源,其中水电占了大部分。

萨尔瓦多化石燃料匮乏,却拥有丰富的地热资源,是中美洲地热资源潜力最大的国家。但由于使用范围不广、基础设施落后,大量能源被浪费。截至2019年底,萨尔瓦多超过20%的电力来自地热发电,但这只使用了该国地热资源总发电潜力的三分之一,过去十年该国地热装机容量并没有明显变化。预计萨尔瓦多的地热资源发电潜力有644兆瓦。

因此总统提出要在火山口附近建立工业园区,以提高地热能的使用效率,解决比特币工厂的用电问题。

有分析人士认为,将可再生能源引入比特币挖矿不仅能解决发电过剩问题,还将鼓励各国政府投入更多资金发展可再生能源。

同样拥有丰富地热能的冰岛也是比特币挖矿的热点地区。此前冰岛过剩的地热能常被用于铝冶炼,比特币产业的加入为当地提供了一个有效利用能源的方式。目前冰岛约有60家专门开采比特币的公司。

但随着比特币“淘金热”愈发升温,加上金属冶炼等传统产业开始向可再生能源转型,原本过剩的地热能发电潜力趋于饱和,冰岛在比特币挖矿业的能源优势也逐渐消失。根据冰岛区块链基金会的数据,2018年以前全球比特币有8%都是在该国开采,而今这一数字已经下降至不足2%。

挪威和瑞典等其他北欧国家成为比特币挖矿业的“后起之秀”。比特币采矿公司Genesis Genesis计划十年内在瑞典小镇布登(Boden)和附近的港口城市吕勒奥(Lulea)建成两个巨大的挖矿工厂。

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